自2002年起,美国每届政府都发布了《核态势评估报告》;这是一项综合政策,其中阐述了美国可能使用核武器的时间以及政府当前运转核武库的方案。第一份《核态势评估报告》于1994年克林顿执政期间发布。这一报告被认为是一份温和的文件,因为其讨论核武器的方式与民主党政府和共和党政府一样。

卡内基核政策计划(Carnegie NPP)学者乔恩•沃尔夫斯塔尔(Jon Wolfsthal)解释道,美国当前正处于一个临界点;在1990年到2010年间,美国能够在核边缘向后退。现在,沃尔夫斯塔尔说道,俄罗斯和朝鲜正在建立他们的核武库,而特朗普政府似乎准备以美国未曾使用过的方式扩大核武器的角色;特朗普政府的《核态势评估报告》讨论了通过扩大核武器角色来解决美国政府可能会面临的所有形式的网络攻击和传统攻击。

沃尔夫斯塔尔详细解释了美国持有核武器的三个主要原因:(1)震慑敌人、(2)安抚盟友以及(3)若震慑无效,用于满足国防需求。美国可使用非常少的核武器进行震慑——很可能少到一百来个,也可仅用几十个核武器就能满足防御需求。美国每年都会对外公布其军械库中的核武器数量。2017年公布的最新数字显示美国大约有4000枚核武器,与冷战巅峰的35000枚相比显著下降。美国军队称,美国目前拥有的核武器用于满足其国防需求绰绰有余。

沃尔夫斯塔尔称,奥巴马政府的《核态势评估报告》同特朗普政府相比最大的不同在于核心内容的转别。军备控制和国际外交、全球领导地位以及防止核扩散是奥巴马时期评估的核心部分,而在特朗普政府的报告中,有一小部分论述了军备控制,不过其看似不是一个主要目标。